Учёные нашли «выключатель сознания» внутри мозга

Учёные нашли «выключатель сознания» внутри мозгаИсследователи из Университета Джорджа Вашингтона сообщают, что глубоко в головном мозге они обнаружили «выключатель» человеческого сознания. Когда это область мозга, называемая клауструм, стимулируется электричеством, сознание — самосознание, чувствительность, называйте это как хотите — по-видимому, полностью выключается. Когда стимуляция прекращается, сознание возвращается. Клауструм, видимо, связывает воедино все наши чувства, восприятие и вычисления. Это может иметь огромные последствия для людей, в настоящее время пребывающих в минимально сознательном состоянии (то есть в коме), и для принятия окончательного решения относительно того, какие организмы на самом деле обладают сознанием. Есть ли оно у обезьян? Кошки и собаки? Эмбриона?

Когда дело доходит до человеческого сознания, как и остальных операций нашего мозга, существует не так уж много путей фактического научного познания. Несмотря на век «современной» неврологии, человечество пока сделало только набросок того, как работает мозг. Большинство теорий согласны с тем, что сознание создаётся частью мозга, которая объединяет деятельность различных его областей в единый целостный опыт. Чтобы представить это очень приблизительно в компьютерных терминах, сознание напоминает центральный процессор; без него вы обладаете набором разных частей, которые теоретически функциональны, но на самом деле не способны сделать что-нибудь полезное.

Исследование во главе с Мохамадом Кубесси первоначально ставило задачу проанализировать женщину с эпилепсией. Неврологи стимулировали области мозга электродами в попытке обнаружить, какие участки вызывают её припадки. Когда они стимулировали клауструм, тонкую область мозга под неокортексом, пациентка медленно теряла сознание. Когда стимуляция прекращалась, сознание возвращалось. Когда клауструм стимулировался, женщина прекращала любую деятельность (речь, чтение, движение) и просто смотрела в пространство перед собой; когда стимуляция прекращалась, она продолжала с того же места, не помня о том, что только что произошло.

Кубесси говорит так: «я уподобил бы это автомобилю. Автомобиль имеет много частей, но есть только одно место, где вы поворачиваете ключ и все  его части начинают функционировать. Таким образом, хотя сознание представляет собой сложный процесс, созданный через множество структур и сетей, мы, возможно, нашли ключ.

Как и следовало ожидать, когда дело доходит до передовых рубежей неврологии, у исследования есть некоторые ограничения, в первую очередь это был анализ мозга всего лишь одного человека. По причине эпилепсии и удаления части гиппокампа этот мозг нельзя считать среднестатистическим. Нужны более масштабные исследования клауструма.

Если выяснится, что клауструм является источником сознания, последствия могут быть монументальными. Сознание — идея о том, что мы нечто большее, чем сумма наших животных чувств — всегда была довольно распространённой концепцией. Общая идея состоит в том, что сознание является одним из ключевых факторов того, что делает нас человеком, что наполняет нас человечностью, не позволяя попросту бродить на поводу у жёстко заданных инстинктов.

Любопытно, что хотя стимуляция клауструма выключает сознание, пациентка не спала. Сознание часто обсуждается в связи с бодрствованием, но они могут не быть так тесно связаны, как предполагалось. Это новое исследование может также сообщить нам об анестезии и коме — двух других областях медицины, о которых мы очень мало знаем.

Наконец, стоит отметить, что клауструм, как полагают, присутствует в мозгу всех млекопитающих. Означает ли это, что все они обладают сознанием? Есть ли сознание у эмбриона, у которого клауструм только развивается? А как насчет других, более простых животных, которые не имеют клауструма? Интересные вопросы, на которые неврологам предстоит искать ответы.